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Lumache "volanti" del mare: la loro tecnica efficiente ispira i robot

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I "piedini" di questi insetti si sono evoluti come fossero un paio di ali. Queste "farfalle marine" fluttuano nell'acqua come fosse aria: i ricercatori hanno usato delle videocamere per registrare i loro movimenti I "piedini" di questi insetti si sono evoluti come fossero un paio di ali. Queste "farfalle marine" fluttuano nell'acqua come fosse aria: i ricercatori hanno usato delle videocamere per registrare i loro movimenti

Nell'oceano appaiono come dei minuscoli puntini colorati, ma esaminandole al miscropio si scopre che sanno volare proprio come gli insetti fanno nell'aria: sono le "Limacina helicina", minuscole lumache, note anche come farfalle di mare.

Le immagini realizzate dai ricercatori coordinati da David Murphy, del Georgia Institute of Technology di Atlanta, e pubblicate sulJournal of Experimental Biology, mostrano con precisione i loro movimenti.  

Molte lumache si muovono spingendo il muscolo del piede contro il fondo del mare. Ma nel caso della Limacina, il piede si è evoluto in due appendici che si agitano, in modo molto simile a delle ali. Difficili da trovare, la popolazione di queste lumache ha un vero e proprio boom "demografico" per poche settimane l'anno. Hanno dimensioni variabili, che vanno dai 4 millimetri di lunghezza nel nord del Pacifico fino ai 14 millimetri dell'Antartide. 

"Volano" su e giù nell'acqua abbastanza velocemente per degli esseri viventi così piccoli. Per scoprire come, i ricercatori hanno puntato quattro videocamere ad alta velocità su uno spazio di 1,5 centimetri cubi in un acquario di acqua salata con dentro alcune delle lumache di dimensioni più piccole. Hanno aggiunto poi moltissime particelle riflettenti e usato un laser per renderle visibili. Hanno aspettato, finché non hanno visto tre lumachine che nuotavano fluttuando a favore di videocamera, offrendo ai ricercatori un primo piano al rallentatore di come si muovono quasi volando nell'acqua.

Molti microrganismi che si muovono nel mare usano queste loro appendici come delle pagaie per spingere e farsi strada attraverso quello che percepiscono come uno stufato, ma le farfalle di mare, che si sollevano ruotando ali e corpo, sembra invece che applaudano, quasi, con le loro ali. I ricercatori vogliono ora studiare le lumache antartiche, più grandi, per vedere se anche loro nuotano allo stesso modo, e stanno costruendo un robot volante che imiti la loro tecnica così efficiente.

Fonte: La Repubblica - Foto: National Geographic

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